Cuando los asteroides tocan a la puerta

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Cuando el 30 de junio de 1908 ocurre la explosión aérea de Tunguska, la humanidad  aún no había identificado el peligro real que representaba para el planeta el impacto de cualquier cuerpo astronómico con su superficie o el estallido en la atmósfera.

El bólido de Tunguska provocó una explosión semejante a la de una bomba nuclear de 30 megatones, fue detectada por los sismógrafos alrededor del mundo, lanzó al suelo árboles quemados por el intenso calor de la explosión en un área aproximada de 200 km². Sus efectos fueron tales, que en Gran Bretaña se podían leer los periódicos de noche, a 400 kilómetros de distancia estallaron cristales y las personas fueron arrojadas al suelo por la onda expansiva. Se dice que incluso el transiberiano tuvo que detenerse por peligro de descarrilamiento al moverse las vías férreas de lugar por el sismo que provocó.

El evento y sus graves efectos fueron estudiados por varias comisiones rusas, soviéticas y del mundo entero. Se emitieron varias teorías, las más aceptadas fueron las referentes a que era un cometa de hielo o un asteroide, en cuyos casos reventaron en el aire sin tocar suelo, por eso no quedó un cráter visible.

Este hecho causó gran preocupación en la comunidad científica por los daños ocasionados, y las consecuencias de su posible impacto real en una zona densamente poblada en el futuro. Por lo tanto, en el siglo XX cobra auge la identificación, estudio y clasificación de los asteroides y los cometas, sobre todo aquellos que pueden representar un peligro real de impacto contra la Tierra.

Actualmente, muchos centros independientes y adscritos a gobiernos, tales como la NASA y la ESA, se dedican a identificar posibles asteroides en rumbo de colisión con respecto al planeta. Recientemente Elecnor Deimos, área tecnológica de Elecnor, ha presentado su primer centro de vigilancia espacial, DEIMOS Sky Survey (DeSS), un avanzado complejo dotado con la última tecnología para observación, seguimiento, catalogado y vigilancia de basura espacial y asteroides próximos a la Tierra, lo que lo posiciona como el centro de vigilancia de asteroides y basura espacial más importante de Europa (1).

Uno de los grupos más activos es el Spacewatch, fundado en 1980 y dependiente del Laboratorio lunar y planetario de la Universidad de Arizona. Hoy, los telescopios de esta institución, situados en Kitt Peak (EE UU), son los que con más éxito siguen la evolución de los Objetos Cercanos a la Tierra (OCT).

Cuando se descubre un OCT, se suele clasificar por la Escala de Torino, que otorga un nivel de amenaza potencial:

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La siguiente imagen muestra los cuerpos celestes que han estado muy cerca de la Tierra:

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Muchos pensarán que se gasta mucho dinero en este asunto, y que al final los asteroides tienen una ínfima probabilidad de chocar con el planeta. Sin embargo, el impacto de un solo asteroide puede provocar una extinción global y significar la destrucción de la vida.

¿Qué es un asteroide?

Según Wikipedia, un asteroide es un cuerpo rocoso, carbonáceo o metálico más pequeño que un planeta y mayor que un meteoroide que gira alrededor del Sol en una órbita interior a la de Neptuno. La mayoría orbita entre Marte y Júpiter en la región del sistema solar conocida como cinturón de asteroides, otros se acumulan en los puntos de Lagrange de Júpiter y la mayor parte del resto cruza las órbitas de los planetas. La palabra asteroide procede del griego, ἀστεροειδής, y significa «de figura estelar», en referencia al aspecto que presentan vistos con un telescopio. Fue acuñada por William Herschel en 1802.

¿Por qué es importante identificar los que se encuentren en rumbo de colisión con la Tierra?

Porque un asteroide se puede convertir en un exterminador de vida, en dependencia de su tamaño y composición. La velocidad con la que entran a la atmósfera los dota de una poderosa energía cinética que unido a su peso y tamaño pueden provocar desde mega tsunamis hasta terremotos desastrosos, sin contar el fuego, la ceniza y el polvo que ocasionarían algo similar a un invierno volcánico o nuclear.

La siguiente imagen, obtenida de Internet, ilustra más detalladamente la aseveración anterior:

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¿Han ocurrido choques anteriormente en el planeta?

Si, la Tierra ha sido bombardeada desde sus inicios por las rocas espaciales. El mayor choque que la ciencia atribuye al planeta fue el que terminó creando la Luna, hace miles de millones de años. Otro choque importante fue el que presuntamente contribuyó a la extinción de los dinosaurios, hace 65 millones de años.

En los últimos años, han ocurrido una serie de eventos que han acentuado los temores de ser golpeados por un gran asteroide. En Cheliábinsk, Rusia, en el año 2013 golpeó un meteorito que descargó una energía de 500 kilotones y rompió ventanas de cristal, provocó daños a los edificios y 1491 personas resultaron heridas. El meteoroide apenas sobrepasaba los 15 metros de tamaño, y explotó en el aire, lejos de la ciudad.

Defensa planetaria

Y los humanos nos preguntamos, ¿qué hacer si un asteroide de gran tamaño decide impactar la Tierra? Ya vimos anteriormente el desastre que pueden causar, así que se impone la pregunta de cómo defenderse de semejante asesino.

Muchas ideas han sido expuestas, entre ellas las de bombardear el asteroide con armas nucleares para disolverlo, idea que puede ser contraproducente porque rompería el meteoroide en pedazos y sería mayor la zona afectada por los restos. Una idea similar es poner un arma nuclear en el asteroide para desviarlo, pero puede causar el mismo efecto que el planteamiento anterior.

Otra ocurrencia plantea que se pueden dirigir naves no tripuladas que desplieguen grandes velas y a través del viento solar desviar al asteroide, y no falta quien sueña con poderosos láseres instalados en el planeta o en órbita que puedan pulverizar al objeto celeste.
Sin embargo, lo real es que aún no se tiene una estrategia, al menos reconocida de manera oficial, para impedir un impacto de gran magnitud.

En Cuba

Aunque no se conocen muchos eventos del tipo impacto de meteorito, hay algunos reportes de ello. En Mango Jobo, hoy provincia de Artemisa, en 1938 se encontraron tres fragmentos metálicos de 1 099, 344 y 162 gramos de peso, mientras en Lajas, Cienfuegos, fue visto caer un meteorito ante los ojos atónitos de los campesinos que labraban la tierra en la finca Palmarito, el 10 de junio de 1994.

También en Cienfuegos, a pocos días del suceso en Cheliábinsk, otra roca espacial estalló en el aire, dando fe de ello los habitantes de esa ciudad y fue reflejado en los medios nacionales de difusión (2).

Y por último, el más conocido de todos, y del que se reportan pruebas en la región occidental y central del país, fue el impacto en la Península de Yucatán hace 65 millones de años. Científicos cubanos y japoneses encontraron evidencias en los estratos de la Sierra del Rosario en Pinar del Río y en Fomento, Sancti Spíritus, a través de estudios detallados de alta resolución con microfósiles marinos, mediante su identificación taxonómica a nivel de géneros y especies (3).

Perspectivas futuras

Aunque actualmente la NASA y la ESA están estudiando con más profundidad las posibles soluciones para evitar un impacto de asteroide, aun no logran sincronizarse en pos del objetivo, y cada agencia trabaja según sus intereses.

Es muy real el peligro, como también que el asteroide Apophis se acercará al planeta en el año 2029 y su trayectoria hace pensar que existe un riesgo de colisión. También es cierto que muchos cuerpos celestes solo han sido descubiertos justo cuando ya no había tiempo para hacer algo si su camino se cruzaba con el del planeta.

Por eso es necesario seguir dedicándole tiempo y recursos a estudiar el peligro que se encuentra latente en el espacio, para evitar, de alguna forma, que los asteroides toquen a nuestra puerta.

  1. http://noticiasdelaciencia.com/not/19511/se-presenta-el-centro-de-vigilancia-de-asteroides-y-basura-espacial-mas-importante-de-europa/
  2. http://peru.com/actualidad/internacionales/cuba-medios-reportan-caida-meteorito-provincia-cienfuegos-video-noticia-121887
  3. http://www.escambray.cu/2015/confirman-huellas-del-meteorito-de-yucatan-en-fomento-fotos/

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